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30 janvier 2011 7 30 /01 /janvier /2011 01:09

 

C’est l’une des missions les plus extraordinaires de toute la conquête spatiale qui se prépare, et pourtant, ses protagonistes sont presque inconnus. C’est incognito que la sonde Stardust fonce à 10 km/s dans le noir de l’espace, à 300 millions de kilomètres de la Terre…

 

Devant elle, un minuscule point lumineux qui s’approche lentement, la comète Tempel 1. La rencontre aura lieu ce 14 février 2011, la sonde passant à moins de 200 km de la comète.A priori, rien d’exceptionnel : la comète de Halley, la comète Borrelly,  la comète Wild 2 et la comète halley l'ont déjà reçu la visite des ambassadrices cosmiques de l’humanité qui les ont photographié sous toutes les coutures.

 

Mais l’exploit que s’apprêtent à réaliser les ingénieurs et les scientifiques américains est une grande première, car la comète Tempel 1 a déjà été visitée, par une autre sonde américaine,c’était le 4 juillet 2005. La sonde, en passant à côté de la comète, avait lancé sur elle un projectile de 370 kilos qui a percuté sa surface à plus de 30 000 km/h, provoquant une explosion énorme .

Environ dix mille tonnes de glace et de poussière ont été éjectées par l’impact, qui a du laisser derrière lui un cratère d’une trentaine de mètres de diamètre, cratère que la sonde n’a pas pu photographier.Les planétologues américains et leurs spécialistes de trajectographie ont alors eu l’idée géniale de revisiter la comète Tempel 1 avec une autre sonde, qui venait de son côté d’achever avec succès sa propre mission : Stardust. Cette sonde a quitté la Terre il y a exactement douze ans, en février 1999, puis a croisé la comète Wild 2, le 31 décembre 2003.

Ensuite, la Nasa a mis sa sonde en hibernation, et Stardust s’est endormie sur sa lente trajectoire autour du Soleil. En 2007, la sonde a été réveillée, et elle a commencé progressivement à se rapprocher de la comète Tempel 1. Scientifiquement, cette mission présente un très grand intérêt.

 Pas vraiment pour la recherche du cratère laissé par la sonde Deep Impact, mais bien plutôt par l’observation de l’ensemble de la comète Tempel 1, qui, depuis 6 ans, est passé au plus près du Soleil, projetant dans l’espace des geysers de glace et de poussière. Comment la surface de la comète a t-elle évoluée ? Nous le saurons ce 14 février, mais la réussite de la mission n’est pas assurée : en effet, la comète tourne sur elle-même en une quarantaine d’heures et, lors de la rencontre de 2005, la moitié de sa surface seulement a été photographiée par Deep Impact.

 

Les scientifiques vont donc croiser les doigts, pour que la rencontre, non seulement se déroule bien – la sonde accusant douze ans d’âge et une odyssée de 6 milliards de km dans le vide cosmique – mais en plus, respecte un timing parfait, permettant de photographier avec précision les régions survolées par Deep Impact il y a six ans…

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Published by General du pommeau
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